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William Wheelwright

William Wheelwright (1798-1873) nació en Newburyport, una ciudad costera de Massachussets, en los Estados Unidos. A los doce años entró a la marina, donde llegó a ser capitán de buque mercante, actividad por medio de la cual llegó al hemisferio sur.

En la segunda década del siglo XIX, Wheelwright pisó tierras chilenas, dedicándose al traslado de mercancías entre Panamá y Valparaíso. Poco tiempo después, en 1829, estableció un servicio de naves mercantes entre Valparaíso y el puerto boliviano de Cobija.

En 1840, el norteamericano llevó a cabo su mayor obra, la fundación de la "Pacific Steam Navigation Company", para la cual contó con el apoyo de los gobiernos de Perú, Ecuador y Chile, además del valioso aporte de capitales británicos que se sumaron a la iniciativa.

Diez años más tarde y gracias al éxito de su empresa naviera, Wheelwright, concibió la idea de conectar Copiapó con el puerto de Caldera mediante una vía férrea, con el objeto de trasladar en forma más rápida y eficaz las mercancías que se embarcarían en su flota de vapores. Por otra parte, el infatigable norteamericano, creó el primer cuerpo de bomberos del país, en 1851, el mismo año que comenzó con la construcción del ferrocarril de Copiapó.

En 1858, también bajo su inicitaiva, se instaló la primera línea de telégrafo, la cual conectaba Valparaíso con Santiago. Después se dedicó a la construcción de ferrocarriles en Argentina.

A comienzos de la década de los setenta, William Wheelwright, con la salud quebrantada, murió en Londres.